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De Wangaratta à Bairnsdale

308 kilomètres ; durée sans arrêt : 4h30

On pourrait certes venir à bout de la Great Alpine Road en une journée seulement, mais l’on passerait alors à côté de ce qui fait son charme. En effet, ce parcours à travers les Alpes victoriennes se savoure à chaque instant, entre contemplation du paysage et découverte de la culture locale. Pour en profiter au maximum, prévoyez donc trois jours !

Des routes australiennes praticables toute l'année, la Great Alpine Road est celle située le plus en altitude. Véritable invitation à la rêverie, elle traverse à la fois hauts plateaux, vallées et forêts, et longe tour à tour rivières, vignobles et fermes. Et à l'exception de la cuisine et des vins de la région, particulièrement raffinés, rien ne rivalise avec la splendeur des paysages montagneux qui l'abritent.

Cet itinéraire recèle en outre une multitude de possibilités pour les amateurs de sport et les amoureux de nature : escalade, VTT, rafting, pêche à la ligne, kayak et parapente vous y attendent, parmi de nombreux autres sports et activités de plein air. Plusieurs sentiers de promenade permettent par ailleurs d'accéder à différents points de vue qui offrent, à l'instar du Danny's Lookout, de somptueux panoramas sur le Mount Feathertop et au-delà.

Pendant l'hiver australien, les plaisirs de la neige et de la glisse sont tout particulièrement à l'honneur, d'autant que la Great Alpine Road reste aisément praticable. Les skieurs pourront louer leur équipement sur place avant de partir à la conquête de Falls Creek, le plus grand de tous les domaines skiables du Victoria.

La Great Alpine Road prend naissance au nord du Victoria, à proximité de Wangaratta, monte jusqu'à 1 800 mètres d'altitude puis redescend au niveau de la mer à Bairnsdale, aux portes des Gippsland Lakes. Rien n'empêche, cependant, d'effectuer le parcours en sens inverse !

Les régions

Jour 1

Great Alpine Road

De Wangaratta à Bright

76 kilomètres ; durée : 1 heure

La première étape de vos pérégrinations est placée sous le signe du plaisir et de la bonne chère ! Le bien nommé « Gourmet Food and Wine Drive » vous conduira en effet dans la région de Milawa, véritable paradis des gastronomes avec ses célèbres fromages de chèvre et de brebis, mais aussi ses innombrables fermes où sont vendus quantité de produits cultivés sur place, des myrtilles aux truites en passant par les olives.

À Milawa, commencez par une visite du cellier des célèbres Brown Brothers, puis rejoignez la boutique Milawa Mustards et réveillez vos papilles avec une large gamme de moutardes aromatisées. Ne manquez pas non plus la fromagerie Milawa Cheese Company, où vous pourrez déguster à la fois du fromage doux à pâte fraîche, du fromage à pâte persillée, plus relevé, ou encore du fromage à pâte dure plus épicé. Un choix face auquel les gourmands ne seront plus où donner de la tête !

Avec ses 30 bâtiments inscrits au National Trust, la petite ville de Beechworth mérite elle aussi un crochet. Cet ancien village de chercheurs d'or est d'ailleurs le mieux conservé d'Australie.

Plus loin, vous pourrez admirer le Mount Buffalo National Park et ses formations rocheuses uniques en leur genre, ses chutes d'eau et ses panoramas à couper le souffle sur les montagnes environnantes. À visiter à cheval ou en vélo, ce parc constitue également un terrain de jeu grandeur nature pour les amateurs d’escalade et, l'hiver venu, pour les adeptes du ski.

Enfin, terminez cette première journée en beauté dans le village de Bright, et offrez-vous un succulent dîner au Simone’s, l'une des tables les plus courues de tout le Victoria.

Jour 2

Great Alpine Road

De Bright à Omeo

110 kilomètres ; durée : 2 heures

Aujourd'hui, votre périple vous conduit dans les montagnes ! Depuis la ville de Bright, la Great Alpine Road traverse Harrietville pour rejoindre le mont Hotham, où s'étend le plus haut domaine skiable du Victoria. Là-haut, le paysage offre une succession de landes et de forêts d'eucalyptus.

En été, la douceur du climat est propice à la randonnée, à la pêche et aux promenades à cheval. Depuis les hauteurs du Danny's Lookout, vous profiterez en outre d'un panorama spectaculaire sur le Mount Feathertop et le Alpine National Park. Par temps clair, on parvient même à distinguer Falls Creek et le Mount Buffalo !

Les longs sentiers de promenade valent tout particulièrement le détour. Et pour les plus aventuriers, cette journée placée sous le signe du grand air peut également être l'occasion de faire un tour de planeur, de s'adonner à l'escalade, de pratiquer le rafting ou de partir pour une virée en kayak. Depuis Dinner Plain, continuez enfin jusqu'à Omeo, où vous ferez escale à l'issue de ce deuxième jour de route.

Le Great Alpine Discovery Drive, un peu plus long, rejoint lui aussi Omeo au départ de Bright. Mais il passe en plus par le Mount Beauty, Falls Creek et Anglers Rest. Cet itinéraire « bis » est ponctué çà et là de cabanes d'éleveurs de bovins traditionnelles. Vous pourrez également opter pour une ascension au départ de Porepunkah, en empruntant le Mount Buffalo Drive.

Que faire

Jour 3

Great Alpine Road

D’Omeo à Bairnsdale

122 kilomètres ; durée : 1h30

Pour cette dernière étape du circuit, on redescend des montagnes pour se retrouver au niveau de la mer. Profitez-en pour faire un petit détour par Cassilis, ancienne ville minière qui vous transportera dans l'Australie de la fin du 19ème siècle, puis regagnez la route principale à hauteur de Swift Creek, dont la boulangerie est réputée pour ses délicieuses pâtisseries. Cette ravissante petite ville est l'endroit idéal pour s'accorder une pause bien méritée.

Le domaine viticole de Mount Markey et le village de Bruthen constituent également d'excellentes adresses pour s'offrir un moment de répit. Ne partez pas sans avoir vu le vieux bureau de poste et l'église St. Matthews Church ! Bruthen jouit en outre d'une vue imprenable sur la rivière Tambo.

Bairnsdale, votre destination finale, se trouve sur les berges de la rivière Mitchell. Cette ville est située aux portes des Gippsland Lakes, un vaste enchevêtrement de lacs qui s’étend sur plus de 400 kilomètres carrés. On ne saurait passer par Bairnsdale sans visiter l'église St. Mary's Church et admirer ses fresques des années 1930 signées Francesco Floreani. Ne manquez pas non plus les jetées limoneuses de la rivière Mitchell, sortes de digues naturelles qui traversent le Lake King sur huit kilomètres de long.

Autre itinéraire possible : au départ de Bruthen, suivez le Gippsland Lakes Drive, qui vous conduira jusqu'à Metung via Nowa Nowa et Lakes Entrance. Autant de lieux de villégiature au charme unique, situés directement au bord de l'eau.